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Efectos sobre la salud del sistema de purga de aire contaminado

El sistema de purga de aire contaminado llena la cabina con vapores tóxicos del motor y una azafata sufre graves efectos secundarios

26 de agosto de 2009: El 11 de abril de 2007, la azafata Terry Williams, un veterano de 17 años en los cielos, trabajaba en primera clase a bordo de un McDonnell Douglas MD-82 en ruta de Memphis a Dallas. Durante el vuelo, experimentó dificultad para respirar, tos intensa y ojos llorosos. En un momento del vuelo, observó humo en la cabina de pasajeros. Durante los siguientes seis días, la Sra. Williams se quedó en casa y sus síntomas continuaron empeorando. El 19 de abril de 2007 se presentó a trabajar en San Francisco, pero no pudo controlar su tos y no pudo realizar sus tareas como asistente de vuelo.

El humo que vio la Sra. Williams procedía de aceite de motor o fluido hidráulico quemado, que en sí mismo no es altamente tóxico. Lo que no vio ni olió, pero sí inhaló, fue una nube de organofosforados tóxicos conocidos como TCP, un ingrediente común en el aceite de motor y los fluidos hidráulicos. Los organofosforados son sustancias químicas tóxicas, desarrolladas en Alemania en la década de 1930, y alguna vez se usaron comúnmente en pesticidas e insecticidas, pero han sido prohibidos en la mayoría de los estados.

Sistema de purga de aire responsable de la contaminación del aire de los pasajeros

La mayoría de los aviones comerciales de pasajeros utilizan un sistema de ventilación de cabina alimentado por aire comprimido de los motores. El aire ingresa a través del lado seco (compresor) del motor, se comprime, luego se enfría y se dirige al compartimiento de pasajeros. Estos sistemas de ventilación relativamente económicos literalmente “purgan” el aire de los motores. Los motores a reacción de turbina también tienen un lado "húmedo" que entra en contacto con el aceite del motor y los fluidos hidráulicos. Si bien el lado seco del motor está diseñado para permanecer seco, durante el funcionamiento normal puede contaminarse con aceite o fluido hidráulico. A medida que el fluido se sobrecalienta, los vapores ingresan al sistema de ventilación y se bombean a los compartimentos de la cabina y la cubierta de vuelo.

Los aviones de pasajeros no toman precauciones para prevenir eventos tóxicos de purga de aire

Actualmente, ningún avión comercial civil que utilice un sistema de ventilación con purga de aire está equipado con filtros, sensores o sistemas de advertencia para alertar a las tripulaciones sobre contaminantes en el aire de la cabina o la cubierta de vuelo. La inhalación de aire tóxico es tan dañina que se le ha llamado “el asbesto de los cielos”. Los pasajeros y miembros de la tripulación expuestos a toxinas a través de un evento de humo pueden experimentar mareos, fatiga, enfermedades respiratorias, espasmos bronquiales y deterioros neurológicos en el funcionamiento cognitivo, dolores de cabeza, problemas del habla, grandes puntos negros en la visión y neuropatías periféricas, incluidos temblores incontrolados. Aún se desconoce por qué algunos individuos reaccionan más fuertemente que otros a la exposición al aire sangrante, pero un genetista de la Universidad de Washington, el Dr. Clem Furlong, está en el proceso de desarrollar un análisis de sangre que podrá determinar si los individuos han estado expuestos al aire purgado contaminado.

Peor aún, el evento de purga de aire tóxico experimentado por la Sra. Williams en el MD-82 no es un evento aislado. Un comité del gobierno británico que estudia la purga de aire estimó que se producen humos tóxicos en entre el 0,05% y el 1% de los vuelos. Estos datos sugieren que entre 14 y 279 vuelos por día en los Estados Unidos experimentan un evento de humo. Un estudio publicado por la directora de seguridad de la Asociación de Auxiliares de Vuelo, Judith Murawski, CIH, estimó de manera conservadora que un evento de purga de humo de aire ocurrió aproximadamente seis veces por semana en los Estados Unidos durante los últimos cuatro años.

McDonnell Douglas y Boeing son conscientes de la contaminación del aire purgado desde hace décadas

La Sra. Williams, incapaz de trabajar desde el incidente, ha experimentado numerosas dolencias físicas como complicación de su exposición al TCP. Presentó una demanda contra McDonnell Douglas y Boeing, los fabricantes del avión MD-82, en el tribunal estatal de Washington el 9 de abril de 2009. La demanda alega que McDonnell Douglas y Boeing diseñaron, fabricaron y vendieron un avión defectuoso según la ley de Washington. en el diseño de su sistema de control ambiental, sistema de purga de aire, sistema de suministro de aire, sistema de filtración y sistema de ventilación.

Los demandados presentaron una respuesta el 11 de agosto de 2009. La respuesta generalmente negaba cualquier defecto del producto, pero admitía que la industria, “ durante décadas ”, ha estado consciente de la “ contaminación del aire sangrado ” y que el TCP es una sustancia tóxica.

Una de las cuestiones centrales del caso (un defecto conocido en la industria que puede causar daño público y que no se aborda durante años para mejorar los márgenes de ganancias) ha despertado el interés de la Justicia Pública. Public Justice, una firma de abogados de interés público cuya misión principal es responsabilizar a las corporaciones por su mala conducta, participará activamente en muchos de los aspectos legales del caso, así como en el manejo de los argumentos de los acusados de que la ley federal prevalece sobre los reclamos estatales por defectos de diseño.

Alan Brayton, a long-time member of Public Justice and the founding partner of Brayton Purcell, is currently evaluating California bleed air contamination cases. If you have been exposed to contaminated air during an airline flight and suffered injuries from your exposure, please contact us to discuss the specifics of your potential case.

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